miércoles, 11 de febrero de 2009

¿Cómo se originan las especies?

Se cumplen 200 años del nacimiento de Charles Darwin (12 de febrero de 1809) [Video]. Cuando tenía 22 años, en 1831, se embarcó en el Beagle para realizar una vuelta al mundo que duró cinco años. "El viaje del Beagle ha sido con mucho el acontecimiento más importante de mi vida, y ha determinado toda mi carrera".
La publicación de El Origen de las Especies provocó un escándalo en la sociedad británica. Darwin se vió caricaturizado junto a un mono. Las autoridades de la Iglesia Anglicana denunciaron que la Teoría de la Evolución era la mayor degradación del ser humano. Se le llegó a comparar con la serpiente del Jardín del Edén, por intentar pervertir a la sociedad británica. Sin embargo, la teoría de la evolución es la teoría que mejor explica la vida sobre la tierra, como reconocen los expertos [videos].

El origen de las especies (1859) es su libro capital. En el descubrió que la selección natural que daba origen a nuevas especies se basaba en la acumulación gradual de pequeños cambios. ¿Pero cómo se pasa de los pequeños cambios a las nuevas especies?
"La competencia por los recursos, las carreras de armamentos entre predadores y presas y otros factores biológicos dan forma a los ecosistemas locales durante periodos cortos", dice el evolucionista Michael Benton, de la Universidad de Bristol. "Pero son factores externos como el clima, la oceanografía y la tectónica continental los que explican las pautas de la evolución a gran escala".
1. Los biólogos defienden la hipótesis de la reina roja. Este personaje de Lewis Carroll le dice a Alicia en A través del espejo: "En este país tienes que correr todo lo que puedas para permanecer en el mismo sitio". Los conejos corren cada vez más para escapar de los zorros, lo que fuerza a los zorros a correr cada vez más para seguir comiendo lo mismo que antes; las corazas de las presas se hacen cada vez más duras y las pinzas de sus predadores cada vez más fuertes, con lo que todos corren lo más que pueden para que todo permanezca en el mismo sitio. Pero los seres vivos se han hecho muy complejos en la historia del planeta, han colonizado nuevos espacios (como la tierra firme), han brotado explosiones evolutivas en periodos muy cortos. "Todas estas cosas han ocurrido muchas veces en los últimos 500 millones de años". Esto no lo explica esta primera hipótesis.

2. Los geólogos prefieren la hipótesis del "bufón de corte". Los bufones sólo pretendían complacer a los poderosos, y jamás cambiaban sus números a menos que se vieran forzados por una catástrofe (como una guerra o un cambio de régimen). ¿Qué catástrofes han obligado a que las especies evolucionen? Los cambios climáticos y tectónicos han sido un motor de cambio en biología. El supercontinente Pangea se rompió hace 250 millones de años, de sus fragmentos surgieron los continentes. Australia: ornitorrincos, canguros, koalas, wombats, emús, cucaburras. Suramérica: llamas, anacondas, pirañas, vicuñas, tapires. Ambos territorios han sido islas durante casi 100 millones de años. Los mamíferos originales se dividieron en tres grupos. En África surgieron los afroterios: como el damán, un animalillo parecido a una rata, el manatí o el elefante; en Eurasia, los boreoterios, como los hombres, los delfines las vacas y las ratas y en Suramérica, los desdentados, el armadillo, oso hormiguero, los perezosos. Glosario.

La explosión del cámbrico. La Tierra tiene 4.500 millones de años, y los primeros microbios aparecieron poco después (hace 3.500 millones de años). Sin embargo, la explosión de la vida animal sólo ocurrió hace 543 millones de años, al empezar Cámbrico. "Es un caso en que el cambio dramático del entorno físico tiene un profundo efecto en la evolución". Ha habido otras explosiones como la de los dinosaurios en el triásico, o la mamífera más recientemente. Las especies se mantienen estables durante largos períodos y luego se producen grandes cambios muy deprisa (en términos geológicos).

3. Los genetistas defienden el impulso meiótico o "conflicto intragenómico". También se trata de un proceso de competencia, pero no entre individuos dentro de una especie, ni entre especies dentro de un ecosistema, sino entre genes dentro de un genoma, es decir, entre las partes de un mismo individuo. Cada individuo produce miles o millones de gametos (óvulos o espermatozoides, según su sexo), cada uno con una combinación distinta de genes. Hay genes que se imponen en más de la mitad de los espermatozoides o los óvulos. Son como bombas evolutivas, porque pueden imponerse en una población en pocas generaciones. Los demás genes se ven forzados a adaptarse para convivir en el mismo genoma que ellos, y esto conduce a las poblaciones por caminos separados aun cuando sus entornos sean similares. Esto es la evolución por "conflicto intragenómico".

La evolución entendida a la manera de Darwin es un hecho científico, contrastado por múltiples evidencias, su relevancia es obvia, pero no es universalmente aceptada. Mucha gente no acepta dicha teoría. En Estados Unidos solamente el 40% de la población. En Europa su aceptación es mayor, franceses y escandinavos en torno al 80%. En el Reino Unido, más de la mitad de la población británica considera que la Teoría de la Evolución no puede explicar la complejidad de la vida en la Tierra, y cree que un 'diseñador' tuvo que intervenir necesariamente en este proceso. Pero para la verdad científica la opinión de la gente es irrelevante.